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Autores de novela negra nacidos a finales del siglo XIX.



Una de las características que une a los siete autores que voy a citar y que pertenecen indudablemente a la época dorada de la novela negra en Estados Unidos, es su escasa relevancia en el mercado editorial español actual. Son los casos de Rex Stout, Earl Derr Biggers y S.S. Van Dine con abundante obra traducida al castellano pero muy antigua. Otros dos autores están reeditados con su novela más representativa y que en su momento fueron películas de éxito, son los casos de William Riley Burnett con La jungla de asfalto y Vera Caspary con Laura. La excepción es James M. Cain cuya obra se está reeditando en la actualidad y William Faulkner en su escasa aparición en el género negro, pero su reino no es precisamente de este género.

Las causas las desconozco, pero insisto en el gran interés y aceptación que tuvieron estos autores no solo en el mundo anglosajón si no también en el hispano de los años cincuenta y sesenta, maravillosa editorial Molino, Biblioteca Oro.


REX STOUT. 1886-1975.

Es uno de los casos de escritores de novela policial en los que el protagonista de sus obras, en este caso el detective Nero Wolfe, devora a su propio autor en cuanto a fama y éxito, máxime cuando la producción de novelas es abundante y han sido llevadas al cine y a la TV como en este caso. Es un hecho bastante común en los autores de novela negra y policial.

Pero Rex Stout existe, claro está:

Nació en Noblesville, Indiana en 1886. Fue el sexto de 9 hermanos. Sus padres eran cuáqueros. Creció en Kansas. Fue un niño precoz leyó la Biblia completa dos veces antes de cumplir 4 años, dominaba las matemáticas y ganó un campeonato de deletrear palabras con trece años. Estudió en la Topeka High School. Tras un breve periodo de tiempo en la Universidad de Kansas se unió a la armada y sirvió en el barco del presidente Theodore Roosevelt entre 1906 y 1908. Durante los siguientes 4 años vivió en seis estados diferentes mientras trabajaba como contable, vendedor, director de hotel y dependiente. Mientras, escribía poemas y relatos de ciencia ficción, romance y aventuras que vendía a diferentes revistas. Montó un negocio con su hermano, un sistema de ahorro escolar y su éxito le permitió seguir escribiendo y viajar por Europa.

En los años 20 ayudó a fundar la revista marxista "The New Masses". Durante la depresión fue un ardiente defensor del "New Deal".

En 1927 se convirtió en escritor a tiempo completo. Fue presidente de Authors Guild y de Mystery Writers of America, que en 1959 le concedió el Grand Master Award.

Rex Stout publicó la primera novela donde aparecería Nero Wolfe en el año 1934, y por aquel entonces, la figura de un detective amateur que resolvía problemas sirviéndose de su cerebro estaba muy usada. Pero Stout presentó en la obra “Fer-de-Lance” a un detective extraño y original. Se trataba de una persona obesa, tacaña y malhumorada, fanática de beber cerveza y de coleccionar orquídeas de costosísimo valor. Wolfe apenas se podía mover, debido a su inmenso aspecto, y esto ofrecía un punto nunca visto en la historia de los detectives del policial clásico.

Establecido como detective profesional, Nero Wolfe utilizaba los servicios de su colaborador Archie Goodwin (quien relata sus historias), para que hiciera la parte activa del problema, mientras él, en su casa y sin moverse, se encargaba de la pasiva. A pesar de sus defectos físicos, Nero era un hombre genial y extremadamente erudito, aunque bastante tacaño con el dinero, raramente salía de su departamento y su trabajo en un caso consistía en recibir a sus clientes y luego enviar a Goodwin a recabar pistas, las cuales él reconstruía en la intimidad de su casa.

Nero Wolfe pesa cerca de 150 kilos, bebe más de diez litros de cerveza por día (sin que esto le produzca ningún síntoma de ebriedad), y cultiva su pasión por coleccionar orquídeas de incalculable valor. Es una persona terca y malhumorada, que vive ayudado por su eficiente colaborador Archie Goodwin, su cocinero Fritz y un jardinero. No acostumbra a moverse de su casa y tiene horarios muy limitados para recibir clientes. Sus métodos son estrictos, primarios e incluso algunas veces ilegales o estorbando a la policía, mientras Archie y Saúl Panzer (su otro ayudante en casos policiales) buscan pistas, Wolfe se dedica a pensar, en medio de abundantes banquetes y vasos de cerveza.

Tiene un control excesivo sobre el dinero, y sus honorarios como detective profesional son elevados. No toma ningún caso gratis, así esté rodeado del más absoluto misterio. Es un hombre que considera su profesión únicamente como un trabajo. Vive en la Calle 35 Oeste, en Nueva York. Rara vez se lo ha visto salir de su aposento, aunque en novelas como Demasiados cocineros o Muerte de un veraneante sobrepasa sus costumbres y viaja hacia otros lugares.

Su última novela fue escrita en 1975 “A family affair”.

La serie de televisión “Nero Wolfe” fue emitida por TV-1 en el año 1981, y estaba interpretada por el actor William Conrad.

Las historias de Nero Wolfe fueron nominadas como Mejor Serie de Misterio del Siglo en Bouchercon 2000, la mayor convención de libros de misterio del mundo, y Rex Stout fue nominado como Mejor Escritor de Misterio del Siglo.

Sus novelas traducidas al castellano son muchas y como pasa con las novelas de Perry Mason, editadas por editoriales antiguas desde 1945, sobre todo Molino y perdidas por el mundo de segunda mano y viejos.

Mondadori Italia está reeditando ahora su obra, por lo que es posible que también se haga en España. De hecho la editorial Navona ha reeditado en 2014 y 2015, Sonó el timbre y Demasiados cocineros.


EARL DERR BIGGERS. 1884-1933.

Estamos ante otro caso de dualidad autor-protagonista.

Del primero sabemos que nació en Warren (Ohio), que se graduó en la Universidad de Harvard, que fue además de novelista, periodista y dramaturgo y que murió a los 49 años, en pleno éxito, en Pasadena (California).

Del protagonista de sus novelas, el detective chino-americano Charlie Chan, inspector de la policía de Honolulu (Hawai), lo sabemos todo.

Aparece por primera vez en 1925 en el periódico estadounidense The Saturday Evening Post que iniciaba la publicación de un nuevo serial, The house without a key, con el que ganar lectores a la competencia.

Charlie Chan es sin duda el más famoso detective oriental, el "honorable" Sr. Chan estuvo a la altura de la imagen inescrutable, tan difundida, de los chinos. Detective de la policía de Honolulú, Hawai, que aún no domina bien el idioma inglés pero en cambio domina a la perfección la ciencia de la interpretación de las pistas y el conocimiento de la "condición humana". Permanentemente disconforme consigo mismo está, según la tradición de su pueblo, siempre pidiendo disculpas. Su afición por la buena comida y el recitado de aforismos proporcionaban unas peculiares dosis de humor a sus peripecias.

Tras el éxito de la primera entrega, La casa sin llaves,  se publicaron seis novelas de Charlie Chan y de allí sus adaptaciones al cine, como casi siempre.

La muerte del autor en 1933, a consecuencia de un infarto, cortó bruscamente su creatividad, y dejó a sus fieles lectores lamentando su muerte.

La publicación de sus novelas en castellano, publicadas sobre todo por la editorial Bruguera y la Biblioteca Oro de la Editorial Molino datan de hace muchos años (finales de los cuarenta) y aunque hay reediciones posteriores  habrá que rebuscar por el mercado de viejo.


JAMES M. CAIN. 1892-1977.

Annapolis, Maryland. En el seno de una familia católica de origen irlandés. Hijo de un eminente profesor y una cantante de ópera. Se educó en Chestertown, Maryland, y se graduó en el Washington College, en el que su padre era director. Se alistó en el ejército para combatir en Francia en el último año de la primera guerra mundial.

Regresó a Baltimore donde comenzó a trabajar como reportero. Empezó escribiendo para el Baltimore American y continuó en el Baltimore Sun hasta 1923. Tras una temporada en Nueva York, Cain se traslada a Hollywood. Allí intentó escribir guiones de películas, pero encontró un mayor éxito vendiendo relatos de ficción. Su primera novela, El cartero siempre llama dos veces, se publicó en 1934 y se convirtió en un best-seller. Cain regresó a Maryland en 1948, asentándose en Hyattsville. Continuó escribiendo y se hizo una figura familiar en el campus de la localidad.

La fórmula básica de la mayoría de las obras de Cain se basa casi siempre en un hombre que cae por culpa de una mujer y se convierte en un criminal y cómplice de ella.

Cain escribió toda su vida, la mayoría de sus novelas fueron publicadas a partir de 1940, y nunca consiguió repetir sus éxitos de la primera etapa.

Su obra más conocida, El cartero siempre llama dos veces, ha sido llevada al cine en dos ocasiones por producciones estadounidenses: la primera en los años cuarenta dirigida por Tay Garnett y protagonizada por John Garfield y por Lana Turner; la segunda versión fue realizada en los años ochenta por Bob Rafelson y protagonizada por Jack Nicholson y por Jessica Lange. Sus mejores obras traducidas al castellano están reeditadas en la actualidad por RBA Serie Negra,  Pacto de sangre, Mildred Pierce, Ligeramente escarlata y La camarera.


WILLIAM RILEY BURNETT. 1899-1982.

Springfield, Ohio. Tras sus estudios de periodismo hizo pequeños trabajos y escribió cinco novelas que no encontraron editor. Partió entonces para Chicago, donde podía observar el mundo de los gánsteres y el tráfico ilegal durante la ley seca. Allí encontró inspiración para componer su primer éxito, El pequeño César, que fue muy bien acogida y adaptada al cine con Edward G. Robinson en el papel estelar.

Posteriormente  partió a Hollywood, donde trabajó como guionista y adaptador de más de 50 filmes (Scarface, fue una de ellas). Continuó publicando novelas como La jungla de asfalto, en 1949, primer tomo de una trilogía y también adaptada al cine.

Burnett trabajó con grandes actores y directores, incluyendo John Huston, John Ford, Howard Hawks, Nicholas Ray y Michael Cimino, y entre los actores sus textos fueron interpretados por Humphrey Bogart, Ida Lupino, Paul Muni, Frank Sinatra, Marilyn Monroe, Steve McQueen y Clint Eastwood. Recibió una nominación al Óscar al guion original por Wake Island (1942) y La gran evasión (1963). También se le deben guiones de televisión y radio.

Su obra se caracteriza por la morbidez de temas, ambientes y situaciones, así como por la presentación de unos protagonistas que, arrastrados por la dinámica del fracaso y la autodestrucción, viven encerrados en un laberinto de violencia y crueldad en el que no parece existir ninguna vía de escape.

Riley Burnett fue probablemente el guionista más importante del género negro clásico de Hollywood, el creador del perfil de gánster en su modo más profundo y definido y el precursor del subgénero crook story, en el que el delincuente asume el protagonismo de la narración y nos muestra la trama a través de su óptica.

Su obra está traducida al castellano hace mucho tiempo, y la más reciente está publicada por Plaza y Janés en los noventa, El último refugio, El hombre frío, Romelle y El pequeño César.


WILLIARD HUNTINGTON WRIGHT-S.S. VAN DINE. 1888-1939.

Este autor que firmaría su obra con el seudónimo de S.S. Van Dine es el creador del detective Philo Vance, y su obra se caracteriza por pertenecer al “antiguo régimen” a la novela problema y relato detectivesco, creado por Allan Poe, y que tan criticado fue por sus coetáneos Hammet y Chandler. Pero ahí está, un punto de color en una literatura en negro.

Nacido en Charlottesville, desde su juventud se volcó en el estudio del arte y la literatura, emprendió una exitosa carrera periodística que le convirtió en uno de los críticos de arte más influyentes de su tiempo.

A consecuencia de una larga y penosa enfermedad quedó inmovilizado durante un prolongado período de su vida, circunstancia que le llevó a refugiarse en una de las aficiones que conservaba desde su primera juventud: la lectura de novelas policíacas. Así nació en su imaginación el singular detective Philo Vance, un investigador culto, educado y laborioso que, dotado de una portentosa capacidad analítica y un agudo olfato para indagar en los rincones más hondos de la psicología humana, hizo las delicias de los amantes del género policíaco durante las décadas de los años veinte y treinta. De origen aristocrático, Philo Vance hacía gala además de una brillante locuacidad que proporcionaba a las novelas de S. S. Van Dine una riqueza lingüística poco frecuente en otras narraciones detectivescas.

La irrupción de este seductor personaje en el panorama de la novela policíaca norteamericana tuvo lugar en 1925, año en el que vio la luz The Benson Murder Case, la primera novela de la larga serie protagonizada por Philo Vance. Al éxito arrollador de esta entrega le siguieron otros títulos tan significativos como The Canary Murder Case (1927), The Greene Murder Case (1928), The Scarab Murder Case (1930) y The Winter Murder Case (1939).

Tampoco faltaron las críticas para el autor y su personaje, cosas de la fama, fue criticado por la falta de sentido del humor y de demasiada inteligencia y sabiduría pero poca humanidad, no hay investigación, no hay personajes, solo una fría investigación detectivesca.

Casi toda su obra está traducida al castellano en ediciones antiguas, la mayoría por la editorial Molino y algunas rescatadas y reeditadas recientemente, El misterioso asesinato de Benson, El asesinato del casino, El caso del canario asesinado, La serie sangrienta.


VERA CASPARY. 1899-1987.

Chicago. Autora de novelas, obras de teatro y guiones para el cine.

Laura, escrita en 1942, fue la novela que le proporcionó la fama. En 1944 se realizaría una adaptación para el cine de Otto Preminger, con Gene Tierney y Dana Andrews como la pareja protagonista.

Vera Caspary fue prodigiosamente versátil en su vida y en su obra. Dirigió revistas policíacas, ejerció el periodismo, escribió numerosos libretos para el cine y media docena de novelas. Una autora destacada dentro de la escuela clásica de novelistas policiales norteamericanos. Quizás esta actividad queda eclipsada por la importancia de su novela “Laura” y de su adaptación cinematográfica de Otto Preminger.

Salvo, Laura, que ha sido reeditada por Planeta en 2011, el resto de su obra en castellano antiquísima, publicada por El Séptimo Círculo de Emece argentina, Bedelia, El falso rostro, El marido, entre otras.


WILLIAM FAULKNER. 1897-1962.

Me reservo la vida y milagros de este insigne autor estadounidense, Premio Nobel de Literatura en 1949, para otras aventuras literarias que quiera emprender posteriormente.

Aquí me basta decir que hizo sus pinitos en el género negro y policial en varios relatos recogidos en diversas antologías y en dos obras, una de relatos y otra larga al más puro estilo de novela negra: Gambito de caballo y Santuario, publicadas recientemente por Alianza y Alfaguara.

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